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反击美国制裁 ,中国稀土是王牌吗

  前面两期节目,我们聊到美国阻止荷兰政府出售光刻机,不让台积电给华为生产芯片,企图遏制中国半导体产业发展。特朗普政府还一次次威胁,要对中国的产品加征高额关税。不过,制裁清单里,有一类中国商品被排除在外,那就是稀土。

  稀土被称为“工业维生素”,在科技产品中含量不高,但必不可少。“爱国者导弹”的制导系统、“M1坦克”的激光测距仪、“F22战斗机”的发动机,都必须依赖稀土材料。美国的稀土高度依赖进口,80%由中国提供,也从爱沙尼亚、法国、日本采购一部分,但这些国家的资源同样来自中国,他们买的是,中方冶炼提纯后的中间产品。

  


  今年5月,美国共和党人特德•克鲁兹,提出一项新议案,“2020本土稀土议案”,建议在美国建立自己的稀土供应链,来摆脱对中国的依赖。克鲁兹对华态度一直不友好,去年10月,他还专门到香港,穿着一身黑衣,支持暴徒,并称自己并没看到“街头暴力”。上个月,外交部宣布制裁美方官员,名单中就有这位仁兄。在介绍稀土议案时,克鲁兹说“我们作为一个国家,国防科技、军队能力依赖中国,十分危险”。他要求对稀土产业提供税收优惠,鼓励国内生产,国防部要把订单交给美国公司。

  


  为了防止进口被卡脖子,美国政府还努力在其他国家寻找资源,澳大利亚就是其重要的拉拢对象。2018年,全球稀土总产量19万吨,中国贡献了12万吨,澳洲贡献了2万吨,澳大利亚是全球第二大稀土供应国。澳国防部长琳达•雷诺兹公开表示:增加稀土开发生产,确保美国盟友的国家安全,以防被中国压制。去年5月,澳大利亚最大的稀土矿商莱纳斯,与德克萨斯州的化学品公司蓝线签署协议,计划在美国建立稀土分离厂。

  不过,两家公司联手,是否能填补美国供应链缺口,还得打上问号。首先,稀土提炼环节,会产生严重的环境污染,莱纳斯将澳大利亚的稀土运到马来西亚加工。近些年,随着当地居民环保意识的提高,经常搞一些示威抗议的活动。马政府也要求该公司清理累积多年的废弃矿渣,如果不清理,就不给批生产许可证。其次,稀土问题的关键不在开采,而在精炼和提纯,但是该技术被中国垄断,全球稀土的冶炼分离,80%是在中国进行,也就是说,中国以外的稀土矿,基本上都要运往中国,加工成金属、合金、磁铁,再卖到其他国家。美国要达到中国这样的水平,必须花上好几年时间,来建造加工厂。中国的技术强、成本低,其他国家很难竞争。而且,中方在稀土供应上,垄断性极高,发达国家开采稀土矿,私人不愿投钱,因为企业无法在短时间内回收成本,政府必须要高额补贴。

  发达国家对稀土供应链安全,一直保持着警惕。2009年,中国有色矿业集团计划收购澳大利亚矿业公司莱纳斯,就是刚才我们提到的那一个。并购方案交给澳政府审议之后,被拒绝了。他们提出,中国公司只能买入49%的股权,在董事会的席位不能超过一半。因为条件太苛刻,并购计划最终失败。

  


  美国为了摆脱对中国稀土的依赖,从2009年开始,向行业内投入大量资金,启动“回收可行性计划”与“地球填图倡议”,前者是开展技术研究,从废弃的尾矿中,提取稀土元素,废物利用,保护环境。后者是,利用遥感技术,加强对国内的资源调查,弄清稀土的真实储量,保证原材料供应安全。

  除了与澳洲合作、加强本土勘探力度,填补供应链缺口,保障稀土供应外,近期西方国家也将视线转向非洲。根据2019年的数据,坦桑尼亚稀土储量89万吨,排名世界第9。南非储量79万吨,排名第11。马达加斯加,布隆迪都有资源分布。目前,非洲的稀土项目,主要是由英国、澳大利亚、加拿大等国的企业主导控股。国内公司在那里侧重开发铜矿、铁矿,没有一家投资稀土矿山。

  


  不过,非洲项目有一个特点,轻稀土多,重稀土少,那么什么是轻重稀土呢?简单来说,稀土分为高端的、低端的,重稀土是高端的,规模只有轻稀土的百分之一,在尖端军事领域,它的地位无可取代,成为各国争夺的焦点。重稀土主要分布在中国南方地区,储量占到全球90%。

  去年,在中美贸易摩擦的背景下,中方突然提高稀土产能。外媒纷纷给出不同猜测,英国媒体说,外界担心供应链安全,中国这样做是为了缓解担忧。而日媒刊 文说,这是“稀土战争”,扩大产能,是为了压垮美国竞争者。中国的稀土加工,优势确实明显,拥有最完整的冶炼分离能力,其他国家的稀土矿都要运往中国精加工。

  网上有个普遍说法“中国稀土储量占全球38%,排名世界第一”,可国内的储量,真的像外媒说的那么强势吗?其实这个数据是美国地质调查局给出的,2019年,该机构发布报告:“全球稀土总储量1.3亿吨,中国储量4400万吨,占总量38%”。问题是,它怎么知道别的国家的矿产资源情况?难道其他国家允许他们拿着仪器勘探吗?实际上,美国地质调查局是派人四处走访,得出结论。这样计算的结果,对稀土产量大的国家很不公平,尤其是中国。

  我们知道,矿山开采,分为三个阶段,勘探、开采初期、开采稳定期。这段期间,储量的评估会有很大变化。开始勘探的时候,工程师拿着设备,在某些关键地方钻孔,评估大概储量,数值往往偏向保守。之后,正式开采,对矿山有了更深入的认识,评估的储量会增加。有时,开采后计算的储量,是之前评估的几十倍。中国稀土矿,已经进入稳定的开发期,开采数量巨大,参与的人也多,储量数据难以保密。有些国家,虽然稀土产量不高,但很多矿山并没有开采,潜力巨大,只有少数专家掌握一手勘探数据,对外公布的数字是否真实,很难说清。

  稀土是战略资源,开采一点少一点,如果不加以保护,等到我们开采完了,就要出上百、上千倍的价格向美国、日本购买。西方国家想要采购中国的稀土也可以,必须是精加工后的产品,而不是原材料。目前,我们也是这样做的,全球绝大部分稀土都在中方加工,被制作成稀土金属、合金后,再运往世界各地。具备这样全产业链能力的,只此一家,别无他店,中国是怎么建立起这种能力的?我们下期再继续聊。

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