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还记得那颗忽明忽暗的“塔比星”吗?关于它,这里有个坏消息

  恒星Boyanjian(又称“塔比星”)的周期性光变曾被认为是外星人所建造的巨型工程所造成的,但今年的研究否定了这个猜想。

  

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  艺术家想象中的戴森球,外星人的连线(alien operators)和激光通信系统(laser communications systems)未在图中出现 / 图片来源:MARC WARD/STOCKTREK IMAGES/GETTY IMAGES

  接下来要让那些想要找到外星生物的人失望了。加拿大里克天文台的天文学家们在多层次分析了来自于专门行星搜寻望远镜的数据后,没能发现任何证据能表明1468光年外有外星人在恒星附近用激光相互交流。

  

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  由加州大学伯克利分校的大卫·利普曼(David Lipman)领导的研究人员的研究结果可以说终结了最后一点微弱的希望。宾夕法尼亚州立大学的研究人员杰森·赖特(Jason Wright)和史坦·希根森(Steinn Sigurdsson)在2016年首先提出外星人假设,以解释这颗恒星,也就是天鹅座Boyajian星的异常光变,。

  

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  这颗恒星Boyajian,得名于首次描述它的论文的第一作者——美国路易斯安那州立大学的Tabetha Boyajian。它被普遍认为是目前在宇宙中发现的最古怪的天体。这主要是因为它的亮度会发生随机且快速的变化,时明时暗——就比如说在2013年,它的亮度降低了22%。

  

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  这些波动缺乏任何可确定的模式或周期性。多年来,天文学家对此绞尽脑汁,并提出了几种可能的解释。这其中大部分解释都没有和外星人联系起来。有的解释提出,可能是恒星前移动的小型行星(相对于地球观测位置),一群彗星,或者是一片巨大的星际尘埃造成的。

  

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  其他天文学家和天体生物学家,包括赖特,都觉得并不排除存在某种外星人的巨型建筑结构的可能性。这种结构最常见的形象就是所谓的戴森球(Dyson Sphere)——一种由物理学家弗里曼·戴森(Freeman Dyson)于20世纪60年代提出的假想结构。 这种结构将恒星包围在环或球体中,并布置大量太阳能收集器,以之为某种外星文明提供能量。

  

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  在2015年的一篇论文中赖特和他的同事指出,这颗恒星的可用数据与某种特殊的巨型遮光结构的存在不相符,而且信息收集记录也不能直接观测到这个结构。他们提出了10种调查方法,也许我们可以在未来借此验证这个外星发电厂是否存在。

  其中一种方法是监测激光信号,对于任何巨大到能遮蔽恒星的结构——boyajian星大概是太阳的1.5倍重——一种内部的通讯手段都是必要的,而激光就是一种极佳的用于通讯的候选媒介。

  在2019年的研究中,利普曼和他的同事们落实了这个想法。它们分析了177张这颗恒星的高分辨率光谱,这些光谱收集于里克天文台自动行星搜寻望远镜的突破名单计划( Breakthrough Listen Project)。

  

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  他们预计这些数据会呈现大量的细节,所有功率大于24兆瓦的激光器都会被显示出来。 为了找到它们,研究人员开发了一种算法,对每张光谱进行逐像素分析,识别出“符合人工激光信号标准的未知射线”。

  好消息是他们确实找到了一些。坏消息是,通过二级多步分析,这些结果全部都被归为误报。“分析中得到的最佳候选信号最后都被证明其实是宇宙射线,恒星发射线或者大气辉光发射线。”他们如此结论。

  希望,可能已经成为泡影。里普曼和他的同事们指出,现有的技术无法筛选出功率小于24兆瓦的激光信号,而且用于通信的信号并不是持续不断的——所以还是有那么点可能,只不过他们没有注意到。

  参考资料

  1.WJ百科全书

  2.天文学名词

  3.cosmosmagazine


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